Enviados especiais aos confins do espaço

Projetadas para coletar dados, imagens e sons dos planetas gigantes, as sondas Voyager mudaram totalmente o jeito de ver o sistema solar

POR:
Luiz Carlos Marin
Estação de lançamento da Nasa: os bilhões de dólares gastos com pesquisa espacial poderiam ser usados para acabar com a fome no mundo? Foto: NASA
Estação de lançamento da Nasa: os 
bilhões de dólares gastos com 
pesquisa espacial poderiam ser 
usados para acabar com a 
fome no mundo? Foto: NASA

Há vinte anos, no dia 12 de novembro, as imagens mais marcantes até então obtidas de Saturno começaram a ser recebidas pela Nasa, a agência espacial norte-americana. A responsável pelo feito foi a Voyager 1, nave que havia sido lançada ao espaço no dia 5 de setembro de 1977. Apesar de entrar em órbita dezesseis dias depois do protótipo 2, ela chegou às proximidades do planeta dos anéis onze meses antes e cumpriu satisfatoriamente seu programa.

Ambas tinham como missão se aproximar dos gigantes do sistema solar ? Júpiter, Saturno, Urano e Netuno ? para coletar dados geológicos e pesquisar a composição, a estrutura e a dinâmica da atmosfera desses planetas. Seus instrumentos permitiram obter valores mais exatos dos tamanhos e massas desses corpos, além de dados sobre a forma e a composição de seus anéis e campos magnéticos. As duas transmitiram cerca de 18000 imagens de Júpiter e outras 16000 de Saturno, incluindo fotos nunca antes vistas de seus anéis e satélites. Muitas delas estão no site da Nasa (http://www.nasa.gov). Cumprida a primeira missão, a Voyager 1 só voltou à ativa em 1990, obtendo um retrato de como Vênus, Terra, Júpiter, Saturno, Urano e Netuno são vistos de fora do sistema solar. Hoje, elas continuam se afastando do Sol. Rumo aos confins do Universo.

Ciências
8ª série
Recorde de distância

Viagens interplanetárias e exploração espacial podem ser transformadas em aulas fascinantes. Marcos Engelstein, professor do Colégio Santa Cruz, de São Paulo, propõe aproveitar o tema para mostrar e discutir o panorama das conquistas espaciais nas últimas duas décadas e traçar um perfil dos avanços tecnológicos que elas trazem como subproduto.

1. Comece mostrando a seus alunos a velocidade com que a Voyager está se afastando do Sol. Essa marca é de cerca de 3,5 unidades astronômicas por ano. Explique aos alunos o que significa essa medida. Uma unidade astronômica é igual a 150 milhões de quilômetros, a distância da Terra ao Sol. Ou seja, em um ano a sonda anda 3,5 vezes essa distância.

2. Em 17 de fevereiro de 1998, ela atingiu a maior distância já alcançada por um dispositivo feito pelo homem. Está agora a mais de 10 bilhões de quilômetros da Terra. Peça aos alunos que calculem quanto tempo leva um sinal de rádio para sair de um observatório terrestre e chegar à Voyager. A resposta: mais de nove horas.

3. Divida a turma em grupos e peça que pesquisem as descobertas mais significativas das Voyager. Elas encontraram no total 22 novos satélites: três em Júpiter, três em Saturno, dez em Urano e seis em Netuno. Também descobriram os anéis de Júpiter. De Saturno, a sonda 1 obteve inúmeros detalhes acerca de seus anéis e da circulação dos gases na sua atmosfera. Nos satélites Io (de Júpiter) e Tritão (de Netuno), foram detectadas atividades vulcânicas e formações semelhantes a gêiseres, respectivamente.

4. Ainda em grupo, os alunos podem fazer um levantamento das conquistas espaciais dos últimos vinte anos. Fale sobre os satélites artificiais, científicos ou não, e explique o conceito de geoestacionário. Discuta com eles as principais mudanças ocorridas nesse período e os avanços diretos em diversas áreas, como a das comunicações ? o programa Intelsat é um bom exemplo ?, além de benefícios que se estenderam a outros setores, como o agrícola. Saliente ainda o papel fundamental desempenhado pelo Telescópio Espacial Hubble, um projeto que permitiu estender os sentidos humanos ao espaço interplanetário e interestelar.

Ciências e Geografia
8ª série
O papel da tecnologia

É fundamental mencionar as atividades brasileiras no setor, desenvolvidas pelo Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais (INPE) e efetuadas na base de Alcântara, no Maranhão. No site do INPE (http://www.inpe.br) encontram-se muitas informações.

1. Discuta com os alunos os fracassos dos projetos Saci 1 e 2. Compare-os com outros já ocorridos, como o de uma das sondas Mars, dos Estados Unidos, ou ainda como os que resultaram em catástrofes ? caso da Challenger e da Apollo 1. Além das mortes, houve perdas financeiras, como ocorre sempre que um projeto apresenta falhas.

2. Muitos argumentam, por isso, que o dinheiro aplicado numa investigação fracassada poderia resolver o problema da fome. É válido esse argumento? O projeto Voyager custou no total cerca de 860 milhões de dólares. Discuta com os alunos se teria sido mais vantajoso para a humanidade canalizar esses recursos para reduzir o problema da fome. Quanto da fome e por quanto tempo teriam resolvido alguns milhões de dólares destinados à pesquisa espacial?

3. O desenvolvimento científico ajuda a solucionar as questões sociais ou desvia os recursos que poderiam ser destinados a essa área? E os benefícios desse desenvolvimento não são úteis tanto hoje como para as gerações futuras? O professor de Geografia pode ajudar discutindo com os alunos as principais causas dos problemas sociais. Se temos condições de produzir alimentos para toda a humanidade, por que isso não acontece? É por falta de recursos? Vale lembrar que as nações que dominam os conhecimentos tecnológicos são exatamente as que detêm maior parcela de poder, inclusive econômico.

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